TOM CREAN – DALL’ANTARTIDE AL SOUTH POLE INN

1° dicembre, si celebra l’Antarctica Day, la giornata per commemorare il Trattato Antartico stipuato a Washington  nel 1959. In questa occasione Geograficamente, celebra questa giornata ricordando Tom Crean, esploratore dell’Antartico.

 Tom Crean , chiamato anche il ” gigante irlandese” (1877 – 1938) è stato un esploratore antartico proveniente da Annascaul, Co. Del Kerry (Irlanda). É stato membro di tre delle quattro principali spedizioni britanniche in Antartide , la Discovery, la Terra Nova e la Endurance.

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 Nato a Gortacurraun il 20 luglio 1877, nel 1983 prima di compiere 16 anni, si arruolo’ nella Royal Navy. Nel 1901 mentre lavorava come marinaio sulla HMS Ringarooma in Nuova Zelanda, Crean incoraggiato dal comandante Robert Scott si imbarco’ sulla nave Discovery in viaggio verso l’Antartide per la prima British National Antarctic Expedition. Per lui, inizio’ la carriera di esploratore che l’avrebbe portato altre due volte in Antartide e che l’avrebbe visto protagonista anche di successive spedizioni, in cui viene ricordato come un gran lavoratore e un buon compagno di viaggio. Al termine della spedizione fu nominato Ufficiale di primo grado e continuo’ a lavorare per Scott tra il 1906 e il 1909.

  Nel maggio 1910 Tom Crean, inizio’ a lavorare sulla  Terra Nova sotto il comandante Scott in un’altra avventura antartica di maggiore importanza rispetto a quella precedente.  Dopo aver camminato con Scott per 150 miglia nel Polo, insieme a  Lt Teddy Evans e William Lashly, erano stati istruiti per tornare al campo base . Il loro viaggio di 800 miglia attraverso l’altopiano polare in condizioni estreme si rivelo’ un compito arduo. Dopo aver trovato la strada  per il ghiacciaio Beardmore, facendosi scivolare verso il basso per centinaia di metri su cascate ghiacciate, hanno trovato la strada bloccata da enormi crepacci. A quel punto, sono stati lasciati con l’unica scelta di    avventurarsi lungo “la traversa dell’Inferno” attraversando dei ponti di neve precari per ogni crepaccio.  Quando raggiunsero la barriera, il tenente Evans, dopo aver contratto lo scorbuto, a 100 miglia dal campo base non era più in grado di stare in piedi senza aiuto . Lashly e Crean lo tirarono su una slitta per 35 miglia, indeboliti dalla fatica e dalla fame, Crean dopo aver lasciato un Evans morente nella cura di Lashly, mentre tentava di attraversare da solo la parte finale del viaggio per raggiungere il campo base in cerca di aiuto.  A seguito di una marcia di 18 ore senza fine, non solo Evans venne salvato,  ma non ha mai dimenticato il coraggio dei due uomini che in seguito avrebbe descritto “Heart of Lions”. Crean e Lashly vennero premiati con la Medaglia Albert per il loro coraggio .

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  Nel dicembre 1913 Sir Ernest Shakleton annuncio’ la sua intenzione di avventurarsi verso l’Antartide . Crean fu scelto dal capitano Shakleton per essere uno dei sei che avrebbero preso parte al viaggio attraverso il continente sulla Endurance . Purtroppo , il piano ando’ storto quando la banchisa si chiuse intorno alla loro nave Endurance nel Mare di Weddell . In ottobre 1915 l’equipaggio erano stati costretti ad abbandonare . Dopo due tentativi di marciare sul ghiaccio e a terra falliti ,  per sopravvivere sul lastrone di ghiaccio mentre aspettavano in banchisa di rompere in modo da poter lanciare le navi imbarcazioni di salvataggio .
Il 9 aprile Shakleton ha deciso di lanciare tre scialuppe di salvataggio , nel tentativo di raggiungere sia Clarence o Elephant Island a circa 100 miglia a nord . Affetti da esposizione , stanchezza e mal di mare hanno raggiunto Elephant Island nel 15 aprile . Per loro era la prima volta sul territorio in quasi 16 mesi. Elephant Island era una roccia desolata e non avevano offerto alcuna possibilità di salvataggio per l’equipaggio arenata. La loro unica speranza di sopravvivenza sarebbe stata quella di tentare un viaggio di 800 miglia in un canotto attraverso le acque infide alla stazione baleniera di South Georgia . Shakleton scelse cinque di loro per accompagnarlo tra cui Tom Crean . Gli altri sarebbero rimasti in dietro in attesa di soccorso deve il viaggio doveva rivelarsi un successo . Il 24 aprile Shakleton aveva lanciato la più grande imbarcazione, James Caird , nel tentativo di raggiungere la South Georgia . Nel loro viaggio di diciassette giorni gli uomini avevano sopportato tempeste continue , temperature da congelamento ed enormi onde.

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Crean si ritirò dalla Marina nel 1920 e tornò ad Annascaul dove si sposò e si stabilì . Lui e sua moglie Ellen comprarono e ricostruirono una casa affacciata sul fiume e la chiamarono” The South Pole Inn ” . Hanno trascorso il resto dei suoi giorni godendosi la vita familiare e rifuggiva i numerosi tentativi da parte di visitatori di sentire i suoi racconti di viaggio di rotta verso l’Antartide.
Tom Crean morì nel 1938 a causa di un appendicite. Il suo funerale è stato il più grande mai celebrato ad  Annascaul . E’ stato sepolto nel piccolo cimitero di Ballynacourty , in una tomba che si costrui’ da solo , con vista sulle colline di Kerry .

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